ΔΙΑΣΤΗΜΑ

Διακοπές στον Κόκκινο Πλανήτη;

Την Τετάρτη 30 Σεπτεμβρίου 2009, την ώρα που στο βήμα της 7ης Συνδιάσκεψης για Διαστημικές Επενδύσεις (Space Ιnvestment Summit 7), στη Βοστώνη, είχε αρχίσει την ομιλία του ο κοσταρικανός πρώην αστροναύτης Φράνκλιν Ντιάζ (Franklin Chang Diaz), κάποιος τον διέκοψε αγενώς για να του πει κάτι στο αφτί. Ο Ντιάζ έσκυψε, τον άκουσε και… το πρόσωπό του έλαμψε. Τώρα πια, έπειτα από 30 χρόνια σκληρής δουλειάς, ήταν ο κάτοχος του ισχυρότερου κινητήρα στον πλανήτη μας: της μόνης μηχανής …

Την Τετάρτη 30 Σεπτεμβρίου 2009, την ώρα που στο βήμα της 7ης Συνδιάσκεψης για Διαστημικές Επενδύσεις (Space Ιnvestment Summit 7), στη Βοστώνη, είχε αρχίσει την ομιλία του ο κοσταρικανός πρώην αστροναύτης Φράνκλιν Ντιάζ (Franklin Chang Diaz), κάποιος τον διέκοψε αγενώς για να του πει κάτι στο αφτί. Ο Ντιάζ έσκυψε, τον άκουσε και… το πρόσωπό του έλαμψε. Τώρα πια, έπειτα από 30 χρόνια σκληρής δουλειάς, ήταν ο κάτοχος του ισχυρότερου κινητήρα στον πλανήτη μας: της μόνης μηχανής που μπορεί να μας πάει στον Αρη μέσα σε 39 ημέρες!

Γη – Αρης σε 39 ημέρες!

Ο δημιουργός του πρώτου δοκιμασμένου κινητήρα ιόντων Φράνκλιν Ντιάζ με τον VΑSΙΜR VΧ-200 πίσω του

Ολοι μάς έχουν πει ότι το μεγάλο εμπόδιο για την κατάκτηση του «Κόκκινου Πλανήτη» είναι η διάρκεια του ταξιδιού: έξι μήνες το γρηγορότερο υπό συνθήκες μειωμένης βαρύτητας και αυξημένης κοσμικής ακτινοβολίας. Ταχύτερα δεν μπορούν να τρέξουν οι χημικοί πύραυλοι των διαστημοπλοίων μας. Από αυτή την γκρίζα προοπτική μάς έβγαλε στις 30 Σεπτεμβρίου η δοκιμή ενός νέου τύπου κινητήρα, ενός «πυραύλου πλάσματος».

Στην πράξη, ο VΑSΙΜR VΧ-200 δεν έχει ακόμη τη μορφή πυραύλου. Είναι μόνο μια μηχανή. Μια «μηχανή ιόντων» που ρουφάει αργόν (ή υδρογόνο ή ήλιο) σε έναν θάλαμο από χαλαζία και το περνάει μέσα από σπείρες υπεραγώγιμων μαγνητών, όπου τα ηλεκτρόνια συγκρούονται με τα άτομα του αερίου και τα μετατρέπουν σε ιόντα. Τα ιόντα ωθούνται στο τούνελ μιας ελικοειδούς κεραίας εκπομπής ραδιοκυμάτων που τα μετατρέπουν σε καυτό «κολασμένο αέριο», σε πλάσμα. Αυτή είναι η πρώτη φάση, αλλά ακολουθεί και δεύτερη: το πλάσμα βομβαρδίζεται από μια δεύτερη κεραία ραδιοκυμάτων (ΙCRΗ Αntenna) ώσπου να αποκτήσει θερμοκρασία πολλών εκατομμυρίων βαθμών Κelvin και έπειτα διέρχεται μέσα από έναν ηλεκτρομαγνητικό κώνο που μετατρέπει τη θερμική ενέργεια του πλάσματος σε κινητική. Το αποτέλεσμα όλων αυτών εκτιμήθηκε στη δοκιμή της κρίσιμης εκείνης Τετάρτης: τροφοδοτούμενος με αργόν, ο VΑSΙΜR (δηλαδή, ο Variable Specific Ιmpulse Μagnetoplasma Rocket) «έπιασε» τα 32 kW στην πρώτη φάση και ξεπέρασε άνετα το όριο ισχύος των 200 kW στη δεύτερη φθάνοντας τα 201 kW στα πρώτα πέντε δευτερόλεπτα λειτουργίας του!

Η νέα «διαστημική νταλίκα»

Σχεδιαστική τομή που μας δείχνει τα στάδια λειτουργίας του κινητήρα ιόντων VΑSΙΜR VΧ-200

Η πειραματική αυτή διάταξη ήταν «μονού πυρήνα». Για το συμβόλαιο που έχει ήδη η κατασκευάστρια εταιρεία Αd Αstra με τη ΝΑSΑ προκειμένου να αναλάβει τις μεταφορές φορτίων από και προς τον Διεθνή Διαστημικό Σταθμό ΙSS θα ετοιμαστεί τώρα μια μηχανή διπλού πυρήνα, των 100 kW έκαστος. Τα πλεονεκτήματα όμως του VΑSΙΜR δεν περιορίζονται απλά στην τελική ισχύ του: είναι ο μοναδικός κινητήρας που κατορθώνει τον πλήρη έλεγχο μεταβλητής ισχύος, ο μόνος που το κάνει χωρίς χρήση ηλεκτροδίων, αλλά και ο μόνος που τα επιτυγχάνει όλα αυτά με εξαιρετική εξοικονόμηση καυσίμων. Εύλογα λοιπόν η Αd Αstra βρίσκεται ήδη σε διαβουλεύσεις και με άλλους ενδιαφερομένους- από επιχειρήσεις εκτόξευσης δορυφόρων ως εκείνες που διοργανώνουν «διαστημικές κουαζιέρες»- για να αναλάβει τα φορτία τους από το 2014.

Ωστόσο το μεγάλο όνειρο όλων παραμένει η αποστολή στον Αρη. Οπως προβλέπουν τα σχέδια της ΝΑSΑ, ακόμη και με τη νέα γενιά των χημικών πυραύλων που ετοιμάζει, η μεταφορά 34 τόνων ωφέλιμου φορτίου στον Αρη θα απαιτήσει την καύση 60 τόνων καυσίμου του τύπου LΟΧLΗ2 επί έξι μήνες. Αντίθετα, ένα διαστημόπλοιο με πέντε κινητήρες VΑSΙΜR VΧ-200 που θα «μπαίνουν στην πρίζα» μέσω ενός φωτοβολταϊκού πεδίου του 1 ΜW θα απαιτούσε μόλις 8 τόνους αργού. Επιμετρώντας και την φοβερή ισχύ ώθησης που αναπτύσσει το πλάσμα του VΑSΙΜR, ο πηγαιμός στον Αρη θα έπαιρνε μόλις 39 ημέρες, ενώ η επιστροφή στη Γη χωρίς φορτίο… 14 ημέρες! Με άλλα λόγια, συμπυκνώνοντας τις άδειες ενός έτους σε ένα δίμηνο, θα μπορείτε οσονούπω να κάνετε διακοπές στον Νέο Κόσμο του Κόκκινου Πλανήτη. Το σκέφτεστε ακόμη;

a.kafantaris@gmail.com

Ακολουθήστε στο Google News και μάθετε πρώτοι όλες τις ειδήσεις
Δείτε όλες τις τελευταίες Ειδήσεις από την Ελλάδα και τον Κόσμο, από
Science
ΒΗΜΑτοδότης
Σίβυλλα
Helios Kiosk